世上沒有白得的軟體,自由軟體亦如是(中)

這樣一來,通常自由軟體專案都怎樣收費呢?(續)

常見自由軟體收費方式

目前主流常見的自由軟體廠商或發行單位,有以下的軟體收費方式:
  • 宣佈永遠免費提供,例如 Canonical 公司發行的 Ubuntu 作業系統、The Document Foundation(文件基金會)發行的 LibreOffice 辦公套裝軟體都是如此。
  • 必須付費的訂購版(月費制、年費制、或一次買斷),例如 Red Hat 公司發行的 Red Hat Enterprise Linux (RHEL,Red Hat 企業用 Linux) 作業系統等。
  • 自由讓用家決定費用,例如 elementaryOS 組織發表的 elementaryOS 作業系統等。
  • 主要軟體免費,但模組或額外功能需要付費,例如 XMind 公司推出 XMind Free、XMind Plus、XMind Pro 三套心智圖軟體,僅 Free 免費提供,而有更多附加功能的 Plus 和 Pro 則必須付費。
  • 僅發佈軟體不提及費用,但免費放在網路上供大衆取用,目前絕大多數自由軟體專案都是採取這樣的發佈方式。

問題來了,前面有提到即使是原作者或發佈者都無法限制後續第二手、第三手的收費模式,那麼他們是如何賺錢的?畢竟第二手以後都有可能另外以免費模式提供,或是以更低價跟他們競爭?例如 CentOS 作業系統,就是先取得 Red Hat Enterprise Linux 的源始碼,然後重新編譯出來,免費在網路上發佈供大眾使用的成品。看到這裡,你可能認為這是兩個互相排擠的兩種產品,CentOS 應該會搶走許多 RHEL 的潛在客源。

Red Hat 公司和 CentOS 結盟

或許會令你意外,在2014年的時候,Red Hat 甚至宣佈跟 CentOS 組織結盟,也協助 CentOS 建立正式的管理委員會架構來帶領 CentOS 社群。他們並非是要透過這種滲透來打擊 CentOS 社群,而是透過支薪的員工來協助 CentOS 專案處理目前該專案運作上遇到的問題,並透過合作以擴大 Red Hat 相關產品的整體生態系統。為什麼呢?Red Hat 發表的問答集中就提到,CentOS 和 RHEL 的產品定位實際上並不相同,前者為使用者和貢獻者開發、維護支援的社群專案,後者為 Red Hat 公司為其訂購者開發、維護、支援的付費產品。CentOS 的支援來自社群,所有修正都直接取自 RHEL;但 Red Hat Enterprise Linux 更可以提供教育訓練、有完整的支援架構可以修正客戶問題、也能開發新功能導入新版本中。

白話來講,對 Red Hat 而言,CentOS 吸引的是還無法付費、或本身有能力不付費的可能客戶,而非搶走有能力付費的潛在客戶。既然 CentOS 源於 RHEL,若客戶需要商業服務,勢必要尋求 Red Hat 的協助。以企業而言,為了採用的產品有商業支援可以處理產品問題,多半會付費購買商業支援;若要採用免費的社群產品,就必須自主處理可能發生的問題,那也是另一種成本。畢竟凡事都有代價,天下沒有白吃的午餐。免費就必須付出非產品標示上的代價。

免費的代價

你以為你免費獲得了某項好處,但你可能已經花費許多時間、金錢等潛在成本而不自知。免費的自由軟體只是表像,它的花費就在你可能不知道的地方。

所有專業的東西都需要專業參與,自由軟體也是。如果希望軟體的貢獻者能參與軟體的相關工作,例如開發、翻譯、修正問題等,那麼這些貢獻者就必須先不擔心生活,而人生活需要金錢,因此公司會僱用員工來開發專業軟體。以 Linux kernel 這個系統內部核心為例,2010年 Linux Foundation 統計就指出,Linux kernel 有 75% code 源始碼來自支薪僱員開發;來到 Linux 誕生二十五週年後的2016年,這個比率更上升到 92.3%。例如免費提供到你手上的自由軟體產品,不管是 Ubuntu 這套 Linux 也好、LibreOffice 這套辦公軟體也好,事實上它的背後成本是許多公司、基金會、和志願貢獻者等無數人幫你承擔的。

那麼對於沒有公司或基金會支撐的小型自由軟體專案,如果以免費方式發佈又會遇到什麼狀況呢? (待續…)

作者 zerng07,目前是 Fedora 大使、Ubuntu Member、The Document Foundation Member、和 GNOME Foundation Member

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